¿Mi gato tiene asma?

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La tos persistente y la dificultad para respirar en los seres humanos han cobrado mayor importancia en el último año, ya que son síntomas comúnmente informados de la infección por COVID-19. Sin embargo, no toda la tos y las sibilancias en los seres humanos es de origen viral. El asma en los seres humanos es una enfermedad de las vías respiratorias inferiores que puede causar tos, sibilancias, dificultad para respirar y disminución de la capacidad para hacer ejercicio. Estos signos ocurren porque los asmáticos tienen vías respiratorias que reaccionan exageradamente y pueden sufrir un estrechamiento espontáneo (broncoconstricción) si se exponen a ciertas sustancias.

Existe una condición notablemente similar en los gatos. El asma felina es un trastorno de las vías respiratorias inferiores caracterizado por episodios recurrentes de tos, sibilancias y dificultad para respirar. La prevalencia del asma ronda el 1% de la población felina; sin embargo, los gatos siameses están predispuestos; la prevalencia en siameses es casi del 5%. El asma es un tipo de bronquitis alérgica. Determinar exactamente a qué es alérgico el gato puede ser un desafío, pero el polvo de la arena para gatos, el humo del tabaco de segunda mano, el moho, el polen y el polvo de las renovaciones del hogar se han relacionado con el desencadenamiento del asma en los gatos.

Toser frente a vómitos

La tos en los gatos puede ser difícil de reconocer para algunos dueños de gatos. Por lo general, un gato se agacha, extiende el cuello y hace un ruido áspero varias veces. Los episodios suelen ser breves y el gato reanuda su comportamiento normal después de unos minutos.

Mucha gente asume erróneamente que la culpa es de una bola de pelo. Como practicante felino, he escuchado incontables veces la frase usada por error “tose una bola de pelo”. El cabello, cuando se ingiere, se acumula en el estómago. Cuando alcanza un tamaño lo suficientemente grande, el gato comienza a vomitar. La tos proviene de los pulmones, no del estómago.

La tos es un signo respiratorio. Cuando los clientes me dicen que su gato está “tosiendo una bola de pelo”, mi trabajo es distinguir si el cliente está presenciando un intento de vomitar o toser. Afortunadamente, en esta era de teléfonos inteligentes, la mayoría de los clientes registran lo que ven en casa y puedo saber de inmediato si estamos presenciando tos o no. También pueden estar presentes otros signos respiratorios, como dificultad para respirar (disnea) o frecuencia respiratoria rápida (taquipnea).

Diagnóstico: asma

No existe una prueba de diagnóstico única para obtener un diagnóstico definitivo de asma. Por lo general, el diagnóstico se basa en los signos clínicos, los hallazgos del examen físico y las radiografías de tórax. En las radiografías, los gatos asmáticos a menudo muestran un patrón pulmonar que se ha descrito como “rosquillas y vías de tren”. Estos representan una acumulación de células inflamatorias alrededor de las vías respiratorias.

Otras pruebas útiles pueden incluir un hemograma completo y una prueba del gusano del corazón. Los gatos con asma a menudo (pero no siempre) tienen un nivel elevado de eosinófilos, un tipo de glóbulo blanco asociado con afecciones alérgicas o parasitarias. La enfermedad del gusano del corazón, aunque poco común, tiene signos clínicos que se superponen con el asma. Una prueba positiva del gusano del corazón sugiere que la enfermedad del gusano del corazón es la causa de los síntomas respiratorios. Una prueba negativa aumenta las probabilidades de tener asma.

La enfermedad cardíaca subyacente puede tener signos clínicos en común con la enfermedad respiratoria (tos, sibilancias, dificultad para respirar, aumento de la frecuencia respiratoria) y puede ser difícil distinguir entre los dos, especialmente si el examen físico y las radiografías de tórax son ambiguos. En estos casos, puede resultar útil un análisis de sangre que mida los niveles de una hormona llamada NT-proBNP, que se deriva del corazón. Los gatos con enfermedades cardíacas tendrán niveles circulantes más altos de esta hormona. Los gatos con enfermedades respiratorias deben tener niveles normales de esta hormona.

Cómo tratar

El tratamiento del asma felina puede ser un desafío. Los gatos asmáticos que presentan angustia aguda (es decir, un “ataque de asma”) requieren una evaluación rápida y precisa y un tratamiento de emergencia. Esto incluye oxígeno suplementario ya sea por mascarilla o jaula de oxígeno. Puede ser necesaria una sedación leve para reducir la ansiedad del paciente. Se deben administrar broncodilatadores (medicamentos que abren las vías respiratorias), ya sea por inhalación o por inyección.

Muchos gatos son sorprendentemente tolerantes a los inhaladores de dosis medidas para ayudar a controlar su asma.

El tratamiento a largo plazo del asma felina implica reducir la inflamación de las vías respiratorias y aliviar la constricción de las vías respiratorias. Se han investigado muchas terapias, pero los pilares de la terapia del asma continúan siendo los esteroides y los broncodilatadores.

La inflamación se controla mejor con esteroides orales como la prednisolona. Inicialmente, se administra en dosis altas hasta que se controlen los signos clínicos y luego se reduce gradualmente la dosis. Se deben considerar los broncodilatadores junto con los esteroides, especialmente si hay sibilancias, ya que esto indica un estrechamiento de las vías respiratorias. Los broncodilatadores no deben usarse como tratamiento independiente porque no abordan la inflamación de las vías respiratorias, que es el problema principal en los gatos asmáticos.

Dar medicación oral a los gatos puede ser una tarea ardua, especialmente en forma de tabletas. La mayoría de las tabletas se pueden combinar en un líquido aromatizado, mejorando la palatabilidad y la facilidad de administración. Una alternativa a la medicación oral es el uso de un inhalador. Los inhaladores de dosis medidas (MDI) se usan comúnmente en humanos asmáticos, lo que permite administrar una alta concentración de medicamentos directamente a los pulmones. Los inhaladores diseñados para humanos requieren coordinar la activación del dispositivo con una inhalación lenta y profunda.

Esto no se puede controlar en niños o animales. Para evitar esto, se agrega un espaciador al MDI. El espaciador es una cámara de plástico del tamaño de un rollo interior de papel higiénico. El inhalador cabe en un extremo de la cámara y en el otro extremo se coloca una mascarilla especialmente diseñada. Para usar un MDI en un gato asmático, el propietario coloca el inhalador en la cámara, presiona dos veces para administrar el medicamento en la cámara y luego coloca la máscara sobre la cara del gato y deja que el gato inhale y exhale unas 10 veces. Aunque puede ser difícil imaginar que un gato tolere esto, te sorprendería. Muchos dueños de gatos escépticos me han llamado y me han sorprendido de que a su gato no parece importarle, y más de unos pocos me han dicho que a su gato casi parece gustarle, como si supieran que los está ayudando.


El Dr. Arnold Plotnick es el fundador de Manhattan Cat Specialists, una práctica veterinaria exclusiva para felinos en el Upper West Side de Manhattan. También es autor de The Original Cat Fancy Bible. El Dr. Plotnick es un colaborador frecuente de publicaciones y sitios web felinos, incluido su propio blog LeisureCommando.com. Vive en la ciudad de Nueva York con su gato, Glitter.

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